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在野外恣意生长的灯芯草

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责任编辑 发表于 2021-9-28 10:08:05 [显示全部楼层] 回帖奖励 倒序浏览 阅读模式 0 195
“白玉枝头,忽看蓓蕾,金粟珠垂。半颗安榴,一枝秾杏,五色蔷薇。”是宋代词人张林所作《柳梢青·灯花》中的开头两句。作者连用了数个比喻,来描绘了灯花在不断变化中的种种姿态,亦可算是新颖别致、不落俗套。这其中的“白玉枝”说的就是过去人们点油灯所使用的植物灯芯草。


灯芯草是单子叶植物纲,百合目,灯心草亚目,灯心草科,灯心草属,大约240种植物的统称。在我国,目前已知灯芯草属的植物共有77种以及两个亚种和10个变种。它的分布十分广泛,在全国各地的沼泽、湖泊、草甸、河溪等含水量丰沛的地方均有生长。因此,生存地域的不同也让灯芯草拥有了诸如野席草、蔺草、水灯心、龙须草、马棕根等别称。

灯芯草属大部分都是多年生草本植物,仅有极个别的种为一年生。其根状茎一般直立或横走,须根呈纤维状。其绿色的茎多丛生,外观为圆柱形,表面常具纵沟棱,内部则充满或间断的髓心。至于灯芯草的叶子,由于大部分都已经退化或者非常小而往往被人们忽略。因此,灯芯草植株的光合作用主要依靠绿色的茎来完成。

灯芯草茎内的白色髓心经过加工后被称为“灯心草”,这是它被人们大量使用的部分之一。每年的夏末秋初时节,人们便会新鲜的灯芯草从茎根本割断,成捆地运回家中。然后要趁其富含水分之时,利用特制的刮刀将茎皮纵向剖开,去皮取出髓心。然后再将髓心晒干,并用稻草结成的绳子成把捆好。这样收获的灯心草不但条长、色白、有弹性,并且还能长时间地贮藏。

灯心草在历史和劳苦大众的生活密不可分,它具有很强的吸附性,可以吸附油脂。因此,古代欧洲和我国都习惯用灯心草来作为各种油灯的引火绳(灯芯)之用。使用时,将灯心草的一头全部浸在油中,另外一头则稍稍伸出油灯外壁用以点火。上等的灯心草绵柔细长,具有很好的吸附能力,使用它来点灯,灯光又明又亮。虽然学术界尚有争议,但灯芯草这种植物很有可能正是因此而得名。

在我国清代的讽刺小说《儒林外史》中讲述了一位吝啬、刻薄的严监生在临死前,已是说不出话来却总是咽不下最后那口气。他两只眼睛死死地盯着燃烧着的油灯,这时候他的一位小妾分开众人将油灯中点燃的两根灯心草挑出来一根之后。严监生才终于安心地闭上了眼睛。故事虽然是借灯心草来讽刺严监生的财迷心窍,但也不难看出在古时候灯心草在人们生活中的重要性。

在植物界中,很多生长在干旱地区的植物为了减少自身的蒸腾表面积,从而最大程度地降低水分的流失,在进化过程中其叶子会退化。比如说,我们熟悉的仙人掌原产于北美洲,它的故乡是终年干旱少雨的大沙漠。为了能在沙漠生存下去,它便把宽大的叶子退化成了浑身的硬刺。

然而,灯芯草这种生活在多水的湿地环境里的植物,它的叶子竟然也发生了退化。这又是什么原因造成的呢?实际上,这个问题连植物学家们都还没有给出一个有理有据,能够说服所有人的答案。不过,目前学术界大多数学者都认为灯芯草叶片的退化,可能跟湿地环境中的风有很大的关系。

从与灯芯草同属于单子叶植物纲的小麦、芦苇以及竹子来看,它们在进化过程中都采取了同样的将茎的外壁长得比较坚韧、粗壮,而茎的中央部分密度则较小,甚至还是空心状的。植物学家告诉我们,植物这样生长的目的只有一个,那就是抗倒伏。剖开新鲜灯芯草的茎,可见其大致是由外层绿色富有韧性的皮和中间白色呈絮状的茎髓所构成。茎髓经过晾晒之后便可作为点油灯的灯芯,而韧皮部分经过一系列处理之后则是一种很好的编织材料。

由于离我们的日常生活渐行渐远,灯芯草曾经被人称之为“失意植物”。不过,此言差矣。在野外恣意生长的灯芯草,仍然还是一种维持湿地生态环境的重要植物。

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